La almeja garra de león (Nodipecten Subnodosus) es la especie más grande de la familia Pectinidae, con hasta 175 mm de altura con un diámetro de 75 mm aproximadamente. Está almeja se distribuye desde el Golfo de California, Pacífico mexicano (desde Sonora), la Península de Baja California (la Laguna Manuela,  la Laguna Ojo de Liebre) hasta Paita en la costa occidental de Perú. 


La almeja mano de león , tiene un músculo abductor de sabor exquisito, comúnmente conocido como “callo” que puede pesar hasta 260 gramos. Es de color blanco cremoso, su función es la de locomoción y almacenamiento de reservas metabólicas en forma de glucógeno muscular y es precisamente esta sustancia la que le confiere una especial consistencia y sabor al musculo o callo.  

 

La almeja mano de león habita en lagunas, bahías y canales de mas de 6 metros de profundidad con corrientes fuertes, sobre varios tipos de fondo, desde el nivel bajo de la zona intermareal hasta 100 metros de profundidad. La almeja mano de león normalmente reposa en el fondo marino sobre su valva izquierda, principalmente en sustratos arenosos o areno-gravosos, pueden desplazarse nadando mediante la acción de corrientes enérgicas de agua, que salen por las aurículas y que son provocadas por la contracción brusca del músculo aductor y el correspondiente cierre de las valvas; por esta razón en algunos países los pectínidos también son conocidos como “almejas peregrinas”. 

 

La almeja mano de león, tiene una concha curva y más o menos circular, con variedad de colores que van desde el anaranjado a café, negro, blanco y morado, con apariencia moteada en combinaciones diversas. Como todos los moluscos su cuerpo esta recubierto por el manto que es el responsable de la formación de la concha. Los distintivos importantes para la identificación rápida de la especie son tres:

  • Tamaño: Se le considera la especie más grande y pesada de América tropical, debido a que su concha puede alcanzar una longitud de 218 mm.
  • Las orejas: Son inequilaterales ya que la anterior es más larga que la posterior
  • Nódulos huecos: Se presentan huecos alternativamente en la estructura externa (formada por 10 u 11 costillas radiales algo nodosas) y por numerosas costillas radiales secundarias más pequeñas, de donde deriva su nombre común, porque se asemeja a la garra o mano de un león.

El potencial de auto-fertilización, junto con una alta fecundidad de más de 20 millones de huevos por desove, contribuye a una mayor posibilidad en el éxito reproductivo natural o acuícola.


La almeja mano de león es hermafrodita, por lo que el esperma y los óvulos se encuentran simultáneamente dentro de la gónada, constituida por dos porciones sexuales, que en condiciones de madurez, se diferencia en una región anterior testicular de color blanco-lechoso y una región posterior ovárica de color rojo-naranja. Los adultos mano de león desovan en septiembre-noviembre, y se pueden encontrar larvas a finales de otoño (septiembre-diciembre) con un pico máximo en octubre.


El ciclo reproductivo de esta especie sigue los patrones descritos para otros pectínidos en donde se pueden diferenciar perfectamente 5 estadios: indiferenciado, en desarrollo o gametogénesis, maduro, en desove y desovado.


En su ciclo de vida, los gametos son liberados al medio en donde se realiza la fecundación, después de una hora se pueden observar las primeras divisiones celulares, que permitirán alcanzar el estadio trocófora después de aproximadamente 9 o 10 horas. 12 horas mas tarde se pueden encontrar larvas en estadio veliger temprano o de charnela recta, la larva se desarrolla durante 22 días aproximadamente después de los cuales se puede observar que las larvas tienen mancha ocular y pie funcional. A partir de éste momento las larvas pediveliger se fijan a sustratos filamentosos para iniciar su metamorfosis, a partir de la cual se inicia la etapa de juveniles la cual ya tiene una forma similar a la del adulto. Esta especie tiene una longevidad de aproximadamente 5 años.


La función de la gónada es la formación de células germinales, utilizando para ello la energía almacenada en determinados órganos, entre ellos el músculo aductor, lo que se traduce en variaciones en el rendimiento muscular, relacionados con el ciclo reproductivo. 


Una vez que los adultos alcanzan la etapa de madurez sexual, liberan sus gametos en el agua de mar donde se produce la fecundación y se inicia el desarrollo embrionario que dará origen a una larva. 


Al acercarse el término de su vida pelágica la larva sufre una reducción en el tamaño del velo y desarrolla una mancha ocular, característica que indica que finaliza su vida nadadora, por lo que requiere de un sustrato para su fijación, utilizando para ello un órgano musculoso denominado pie, que extiende hacia fuera de las valvas.


A este nivel de desarrollo la larva se denomina pedivéliger, porque puede nadar libremente y de manera alterna reptar sobre el substrato buscando el lugar propicio para asentarse por medio de secreciones filamentosas producidas por la glándula bisal localizada en el pie.


Si las condiciones del sustrato elegido no resultaran convenientes, la postlarva ó  juvenil temprano puede deshacerse del biso que le servía de anclaje y desplazarse a otro lugar donde podrá asentarse nuevamente, ya que la glándula bisal sigue siendo funcional en los juveniles y preadultos, pero pierde su función en el adulto.

 

Japón y China han sido los países líderes en el cultivo de muchas especies marinas, incluidos los moluscos pectínidos, ocupando actualmente el primer y segundo lugar respectivamente. Los países Iberoamericanos con niveles comerciales de producción son Chile y Perú. En México, aun cuando no se tiene la mejor tecnología de cultivo para la almeja  garra de león, existen resultados preliminares que sugieren que esta especie tiene el mayor potencial de cultivo en las costas de la península de Baja California y Baja California Sur, con resultados muy favorables de crecimiento y supervivencia en diferentes sistemas de cultivo.