¿Qué es el cangrejo?

El cangrejo es un artrópodo, pertenece al orden Decapoda, subfilo Crustácea (artrópodos fundamentalmente acuáticos, dotados de mandíbulas y dos pares de antenas), de respiración branquial, con dos pares de antenas, cubiertos por un caparazón generalmente calcificado. 


Los cangrejos son en su mayoría animales muy activos, poseen sistemas nerviosos bastante complicados y patrones complejos de conducta. Tienen ojos compuestos y muy buena visión.

¿Cuál es el nombre del cangrejo en inglés?

El cangrejo se conoce en inglés como CRAB, en alemán su nombre es KRABBE.


¿Cómo esta formado su exoesqueleto?

En general, la cabeza está fusionada con una serie de segmentos torácicos formando una región llamada cefalotórax, que va seguida del abdomen. Parte o la totalidad del cuerpo suele estar cubierta por una coraza llamada caparazón.


En la cabeza hay dos pares de órganos sensoriales (antenas) y un par de mandíbulas, detrás de las cuales hay otros dos pares de maxilas. La cabeza suele llevar un par de ojos compuestos, un ojo impar o ambas cosas.

 

El caparazón sirve a menudo como cubierta protectora de las branquias, que forman parte de las extremidades. Los apéndices abdominales pueden usarse para la locomoción, pero con frecuencia desempeñan otras funciones, como la respiración, y tienden a tener un tamaño reducido. Cinco de los pares de apéndices, suelen servir para la locomoción y dos hacen las veces de antenas sensoriales. Las patas delanteras están equipadas con pinzas que le sirven para alimentarse, defenderse y realizar exhibiciones rituales de apareamiento.

¿Dónde habitan los cangrejos?

Los cangrejos son capaces de tolerar cambios en su medio ambiente, lo que les permite prosperar en habitad muy hostiles.

 

Aunque lo más frecuente es que vivan en los fondos marinos (planctónicos y bentónicos), también existen cangrejos de  dulce, y algunos se aventuran tierra adentro. Se dice que los cangrejos dominan los mares, en gran medida como los insectos dominan la tierra. 

¿Cuales son los tipos de cangrejos?

Cangrejo violinista o escavador

Cangrejo violinista es el nombre común de unas 65 especies de pequeños crustáceos intermareales que viven en las playas y marismas de todas las regiones tropicales y templadas. Miden de 2,5 a 3 cm de largo, su peso no sobrepasa los 500 gramos. Suelen ser gregarios, y se reúnen en bancos de cieno durante la marea baja; cada cangrejo cava un túnel de unos 30 cm en la arena o el barro, y en él permanece durante la pleamar.

 

El cangrejo macho tiene una pinza delantera de gran tamaño, a menudo de color llamativo, que representa hasta la mitad de su peso corporal; la otra pinza es mas pequeña y solo sirve para cavar. Los cangrejos hembra tienen ambas pinzas pequeñas y menos llamativas que las del macho; solo sirven para cavar. 

Cangrejo ermitaño

El cangrejo ermitaño tiene el abdomen desprotegido y debe vivir en conchas abandonadas, por lo general de caracoles marinos. Tienen un número reducido de patas locomotoras, y la gran pinza derecha sirve para bloquear la boca de la concha ante la amenaza de un depredador o un rival. El cangrejo ermitaño a menudo tiene que pelear por la posesión de una concha nueva, que debe buscar cada vez que experimenta una muda. 


Algunos cangrejos ermitaños viven tierra adentro excepto cuando se aparean, y tienen cámaras con branquias que actúan como pulmones. Las formas más primitivas tienen forma de langosta, mientras que los cangrejos de porcelana se parecen mucho a los verdaderos cangrejos.

Cangrejo de arena

Los cangrejos de arena tienen el cuerpo largo y se entierran en la arena cavando hacia atrás. Filtran las partículas de alimento suspendidas en el agua.

Cangrejo araña

Los cangrejos araña tienen patas largas y cuerpo estrecho; algunos se camuflan decorando sus cuerpos con plantas y animales. 

Cangrejo comestible

Los llamados cangrejos comestibles y de roca tienen el cuerpo ancho y ovalado. 

Cangrejo nadador

Los cangrejos nadadores, como el cangrejo azul, tienen las patas modificadas en forma de remo.

Cangrejo de playa

Los cangrejos de playa son abundantes a nivel del agua o por encima de ésta en las playas. 

Cangrejo de tierra

Los cangrejos de tierra son omnívoros tropicales que migran al mar para liberar sus larvas.  

 

Otros cangrejos son pequeños y viven en o sobre animales marinos como las ostras. 

¿Cómo se dividen los cangrejos?

Cangrejo es el nombre común de cualquier artrópodo perteneciente a dos grupos de crustáceos:

  • Los cangrejos ermitaños y especies afines que componen el infraorden Anomura (con unas 1.400 especies), y
  • Los verdaderos cangrejos que componen el infraorden Brachyura (unas 4.500 especies). 

¿En que se parecen las especies de cangrejos?

Estos dos grupos distintos tienen un cuerpo similar, caracterizado por la reducción del abdomen y el ensanchamiento y aumento de tamaño de la parte anterior (delantera) del cuerpo. El cuerpo está más o menos cubierto por un caparazón quitinoso, con una cubierta cerúlea.  

¿En qué se diferencian las especies de cangrejos?

En los verdaderos cangrejos, es especialmente notable la reducción  del abdomen (que en muchas especies, ya no se emplea para la locomoción), replegándose bajo el cuerpo. El abdomen sirve como bolsa de cría para los huevos.

 

Los cangrejos ermitaños y especies afines tienen cola en forma de solapa para guardar los huevos. 

¿En qué se diferencian de la langosta?

Los cangrejos están emparentados con las langostas y las quisquillas, pero su desarrollo evolutivo les permite además de nadar, cavar y  o correr lateralmente.

¿Cómo se reproducen los cangrejos?

Los cangrejos tienden a ser agresivos entre sí, y es frecuente que los machos lleguen a combatir por las hembras. Muchos cangrejos, exhiben una conducta reproductora y social compleja, con rituales de apareamiento y técnicas de comunicación como el tamborileo o agitación de las pinzas.


Los cangrejos tienen bien desarrollados los sentidos del olfato y el gusto, lo que les permite identificar tanto los alimentos como posibles parejas para el apareamiento.

 

Todas las especies de cangrejo tienen sexos separados y  tienen una reproducción sobre todo sexual. Ocurre a menudo que el apareamiento sólo se produce cuando la hembra acaba de mudar su caparazón "cangrejos de caparazón blando" y el  aún no se ha endurecido.

 

Los cangrejos llevan los huevos en una bolsa de cría, y estos atraviesan dos fases larvarias antes de producir diminutas larvas, que nadan en el agua. Como los cangrejos pertenecen al genero de los crustáceos , tienen en común una fase larvaria denominada nauplium.

 

El único tipo de reproducción asexual que se puede dar en este grupo es la partenogénesis (desarrollo a  de huevos no fecundados), pero es muy infrecuente. Hay cangrejos que cambian de sexo al ir envejeciendo.

¿Que son los cangrejos de caparazón blando?

Los llamados cangrejos de caparazón blando, son cangrejos mudando su caparazón. Cada vez que el cangrejo joven cambia su caparazón aumenta considerablemente de tamaño y regenera las patas y pinzas perdidas.


En esta etapa de muda, el cangrejo queda expuesto al peligro mientras su caparazón permanece blando.

¿Cual es el ciclo de muda y crecimiento de los cangrejos?

Una de las particularidades de la presencia de un exoesqueleto rígido en los crustáceos es, entre otras, la restricción del crecimiento a períodos bien definidos. Naturalmente, esta característica implica la eliminación del antiguo exoesqueleto y la formación de un tegumento nuevo y generalmente de mayor tamaño, siendo el conjunto de estos sucesos conocido como ciclo de muda.

 

Este fenómeno es cíclico, alternándose fases de relativo reposo externo con otras de intensa actividad. A partir de numerosos trabajos de índole morfológica y fisiológica, iniciados por Olmsted y Baumberger (1923) se han podido caracterizar los diferentes estadíos del ciclo de muda. 

 

Drach (1939), trabajando con Cancer pagurus y Maia squinado introdujo el concepto de intermuda, como la secuencia de transformaciones comprendidas entre dos mudas, en cuyo período se cumple un ciclo completo de modificaciones morfológicas, fisiológicas y bioquímicas, responsables del crecimiento.

 

Usualmente, el intervalo entre dos mudas sucesivas puede ser dividido en tres etapas: postmuda, intermuda y premuda. Empleando la nomenclatura y los criterios establecidos por Drach (1939; 1944) y Drach y Tchernigovtzeff (1967) se reconocen cinco estadíos (A, B, C, D y E).

 

Los estadíos A y B corresponden a la postmuda; el estadío C a la intermuda; el estadío D a la premuda y el estadío E al momento de la ecdisis. La caracterización de esos estadíos puede resumirse del modo siguiente:

 

  • Estadío A: el animal acaba de abandonar la exuvia, continuando la secreción de la nueva cutícula.
  • Estadío B: comienzan a endurecerse las diferentes capas de la nueva cutícula.
  • Estadío C: todo el exoesqueleto se engrosa y endurece. Hay crecimiento de tejidos y acumulación de reservas.
  • Estadío D: se reabsorben los minerales y materiales orgánicos del exoesqueleto y se deposita parcialmente el nuevo exoesqueleto, debajo del viejo.
  • EstadíoE:el animal se desprende del viejo exoesqueleto; es el momento de la exuviación.

 

 


En la Fig. 1 se muestra una hembra de centolla Lithodes santolla en el momento de la muda.

 

Cada uno de estos períodos puede reconocerse, y a su vez dividirse en subestadíos, por cambios tegumentarios externos (grado de rigidez, pigmentación) o internos, como la formación de las nuevas sedas o setogénesis, que permite seguir el ciclo por observación microscópica directa de los cambios operados en los apéndices (Aiken,1973; Reaka,1975; Dexter, 1981).

 

Figura 1. Hembra de centolla Lithodes santolla en el momento de la muda. La flecha (r) indica la ruptura entre el caparazón viejo (vc) y el nuevo (nc).

 

Debido a los profundos cambios metabólicos asociados a cada estadío, actualmente se considera indispensable la caracterización morfológica del ciclo como paso previo al estudio del crecimiento.

 

Los criterios de reconocimiento de los estadíos del ciclo de muda de especies de crustáceos decápodos de la Argentina se han establecido para el camarón Artemesia longinaris en (Petriella 1984), el langostino Pleoticus muelleri por (Díaz y Petriella 1990) y el camarón de agua dulce Palaemonetes argentinus en (Díaz y Petriella, datos inéditos).

 


Control endocrino de la muda

 

La exuviación, como se ha dicho, es solamente la manifestación de un complejo proceso que se inicia varios días o semanas antes. Esencialmente todos los tejidos están involucrados en la preparación de la muda siguiente: hay movilización de reservas, aumento de la división celular y modificación del comportamiento. Como en el resto de los animales, la coordinación de la serie de eventos necesarios para la ecdisis a través del tiempo de la intermuda, se efectúa mediante un sistema hormonal (Chang, 1991). El modelo aceptado actualmente sobre el control de la muda de los crustáceos, postula la siguiente interacción:

 

  • - La hormona de la muda (HM), cuya síntesis se inicia en el órgano Y, es usualmente reprimida por la hormona inhibidora de la muda (HIM) que se origina en el órgano X, localizado en los pedúnculos oculares.
  • - La actividad de la hormona inhibidora de la muda, promueve la formación de nuevos tejidos e inhibe la actividad secretora del órgano Y. Cuando el nivel de hormona inhibidora de la muda de la hemolinfa disminuye, el órgano Y libera una dosis de hormona de la muda que desencadena la preparación a una nueva ecdisis.
  • - El órgano Y secreta un ecdisteroide, precursor de la hormona de la muda, caracterizado como ecdisona, que es transformado en otros tejidos, a su forma activa, la 20hidroxiecdisona, ecdisterona o crustecdisona.
  • - Cuando el órgano X, por cualquier motivo,reduce la síntesis y secreción de la HIM, la hormona de la muda inicia la serie de sucesos coordinados que conducen a la ecdisis.

 

La concentración de la hormona de la muda en la hemolinfa varía drásticamente durante el transcurso del ciclo de muda. En la postmuda, inmediatamente después de la ecdisis, su concentración es mínima; luego hay un súbito incremento, alcanzando la máxima concentración durante la premuda, para luego disminuir, en forma abrupta, poco antes de la muda. Estos cambios en la concentración de la HM han sido demostrados para varias especies de decápodos y se acepta que corresponden a un modelo general del grupo.

 

Las alteraciones de la concentración de hormona de la muda podrían ser reguladas tanto por los cambios en la tasa de síntesis y/o liberación de la hormona como por la tasa de hidroxilación de ecdisona a 20hidroxiecdisona y su degradación en la hemolinfa. Skinner et al. (1985) y Lachaise et al. (1993) han realizado importantes revisiones sobre este tema.

 

Como se ha mencionado, la regulación de la síntesis de la HM se efectúa por medio de una hormona inhibidora, de naturaleza peptídica, sintetizada en un órgano neurosecretor, el órgano X y almacenada en un órgano neurohemal o glándula del seno, también localizada en el pedúnculo ocular. Las primeras pruebas de la naturaleza inhibitoria de sustancias formadas en el pedúnculo ocular fueron obtenidas en 1905 por Zeleny (Skinner, 1985) quien, accidentalmente, comprobó que los animales sometidos a ablación peduncular mudaban más frecuentemente que los intactos. Esta respuesta ha sido lograda posteriormente con un sinnúmero de especies y actualmente la ablación peduncular se emplea como una técnica de rutina con el objeto de modificar la tasa de muda y correlativamente el crecimiento.


 

Características del crecimiento

 

El crecimiento se manifiesta como el aumento en longitud, volumen o peso. En organismos sin exoesqueleto la longitud aumenta en forma continua, aunque con una tasa que disminuye con la edad, hasta que en los adultos generalmente se detiene. En los crustáceos, que poseen un tegumento inextensible, el crecimiento se transforma en un proceso aparentemente discontinuo.

 

El crecimiento en estos artrópodos se vincula directamente al proceso de muda, ya que durante el ciclo de vida hay una sucesión de mudas (o ecdisis) separadas por intermudas, que son más frecuentes en las primeras etapas de la vida del animal y disminuyen o están totalmente ausentes en los adultos (Fig. 2). En cada muda el viejo exoesqueleto es eliminado y tiene lugar un súbito incremento de tamaño como resultado de la absorción de agua, que ocurre antes de que el nuevo tegumento se endurezca por incorporación de sales de calcio que se concentran en la hemolinfa, y en algunas especies en los gastrolitos, glándulas digestivas u otros depósitos, durante el período de muda (Stevenson, 1985). Luego de ello, las dimensiones del animal permanecen aproximadamente constantes hasta la próxima muda.

 

 

 

Figura 2. Crecimiento de un ejemplar de Cyrtograpsus angulatus (Boschi, 1971) . Registro del largo de caparazón (Lc) de mudas sucesivas, al cabo de 300 días (de Lc: 7,8 mm a Lc: 29,3 mm).

 

El sistema usual para estudiar el crecimiento absoluto en crustáceos decápodos, es emplear una única dimensión del exoesqueleto, como la longitud del caparazón o longitud total, que suma la del caparazón a la del pleon, o el peso, como índice de crecimiento. Cuando se trata de determinar el crecimiento relativo se suele medir el largo y ancho de los quelípedos, largo y ancho del caparazón o cualquier otra estructura que refleje mejor los cambios morfológicos relacionados con el crecimiento y la edad.

 

El cambio sucesivo del caparazón que recubre todo el cuerpo tiene importantes implicancias en el estudio del crecimiento. La carencia de estructuras calcificadas permanentes imposibilita el análisis de marcas que indiquen aumento de talla, como ocurre con otros grupos de animales: conchillas o valvas de moluscos o las escamas, huesos y otolitos de peces. En crustáceos, se ha intentado, sin éxito, determinar la deposición de lamelas de la endocutícula (Yano y Kobayashi, 1965; Farmer, 1973).

 

Debido a la carácterística discontinua del crecimiento de los crustáceos, se distinguen dos componentes fundamentales. Uno es el incremento que puede ocurrir en cada muda. El otro es el lapso de intermuda o intervalo de muda, que es el período comprendido entre dos mudas sucesivas. Esos dos componentes del proceso de crecimiento son básicamente contrapuestos, con respuestas muy diferentes a cambios externos, lo que requiere un análisis independiente (Hartnoll, 1982).

 

Es necesario destacar que existen mudas sin incremento de talla o peso, particularmente en los animales más longevos. Además se producen mudas relacionadas con el ciclo reproductivo de la especie, manifestándose cambios en las estructuras del cuerpo, en el tipo de sedas de los pleópodos (por ejemplo la expansión de las láminas tergolaterales del pleon en los carideos o la presencia de sedas ovígeras para sujetar los huevos en la época de reproducción), sin variación en las dimensiones del cuerpo. Los procesos reproductivos tales como maduración gonadal y vitelogénesis modifican el ciclo de muda, como se ha demostrado para muchas especies (revisión en Adiyodi, 1985; Hartnoll, 1985).


El crecimiento también está determinado por el sexo, por ejemplo, los machos en Caridea alcanzan mayor tamaño que las hembras, en cambio en Peneaoidea tienen, a igual edad, mayor talla las hembras. También se comprueba alometría en el tamaño de los quelípedos en un mismo individuo, cuyo ejemplo más notable se tiene en los machos de Uca.

 

El tipo de modificaciones como las indicadas anteriormente se ha comprobado mediante el estudio poblacional deA. longinaris en el que se relaciona la maduración gonadal con la duración del ciclo de muda y el crecimiento (Petriella y Bridi, 1992).

 

 


Influencia de pérdida y regeneración de apéndices

 

La presencia de crustáceos con un número incompleto de apéndices es frecuente en la naturaleza, fácilmente observable en especies de Brachyura intermareales que muestran la falta de más de un pereiópodo, desarrollando una actividad aparentemente normal. Ello se debe al fenómeno de autotomía mediante el cual el cangrejo pierde parte de su miembro. Ocurre en un sólo plano de fractura, ubicado cerca de la base del apéndice entre el basipodito con el isquiopodito (McVean, 1982). Lo más singular de esto, es que el individuo puede reestablecer ese apéndice por un proceso de regeneración que se cumple durante varios ciclos de muda, hecho poco frecuente en otros grupos animales (Skinner, 1985).

 

No están definidas las consecuencias de la pérdida de un apéndice y su regeneración sobre el crecimiento de los crustáceos. Se ha establecido (Hopkins, 1985) que la autotomía y regeneración de patas o quelípedos en machos de Uca pugilator perturba o inhibe el crecimiento normal, mientras que las estructuras regeneradas muestran una restauración acelerada, aunque también se puede alterar el crecimiento alométrico de todo el animal en el transcurso de varias mudas.

 

Los efectos de este fenómeno sobre la muda y el crecimiento son variables. Por un lado se puede producir una mayor frecuencia de mudas, pero sin crecimiento, como se verificó con Cyrtograpsus angulatus (Spivak, 1990). Por otra parte la incidencia de cangrejos que evidencian falta de apéndices en poblaciones naturales ha sido señalada como muy alta en varios grupos de Decápoda (McVean, 1982). Spivak y Politis (1989) examinaron 2243 cangrejos de la mencionada especie de grápsido de la laguna Mar Chiquita (Provincia de Buenos Aires, Argentina) hallando que el mayor porcentaje de animales con autotomía se produce, en ambos sexos, en cangrejos adultos entre 25 y 30 mm de ancho de caparazón, con un valor medio de 86%; en los especimenes pequeños se determinó poca incidencia de autotomía.


Todo ello llama poderosamente la atención ya que no hay respuestas concretas a los interrogantes de por qué ocurre con tanta frecuencia en algunos grupos como en Brachyura.

¿Cuantos años viven los cangrejos?

Los cangrejos viven de 3 a 12 años. Los crustáceos más pequeños viven sólo unos días, pero los más grandes pueden vivir décadas. Algunos cangrejos viven en parejas macho y hembra o son gregarios, pero no forman sociedades bien organizadas. 

¿De qué se alimentan los cangrejos?

El cangrejo se alimenta de algas y otras  orgánicas que captura con sus patas pequeñas. Sus hábitos alimentarios son variados.

 

Los crustáceos de mayor tamaño, como los cangrejos y camarones, son a menudo omnívoros, carroñeros o depredadores.


Los cangrejos son importantes en la cadena alimentaria, en parte porque muchos se alimentan de plantas y animales pequeños. Otros muchos filtran partículas de comida del agua. A su vez, los crustáceos son alimento de otros muchos animales, incluido el ser humano.

¿Cómo es el sistema digestivo del cangrejo?

El sistema digestivo del cangrejo es esencialmente un tubo recto, a menudo con una especie de trituradora gástrica a modo de molleja que se emplea para desmenuzar la comida, y un par de glándulas digestivas que no sólo segregan jugos digestivos, sino que también absorben alimento.


Cerca de las antenas hay unas estructuras excretoras que hacen las veces de ríñones. Tienen un cerebro que adopta la forma de ganglios próximos a los órganos sensoriales, y bajo el intestino se encuentran una serie de ganglios y nervios importantes.

¿Que nutrientes aporta el cangrejo?

Los cangrejos son ricos en proteínas.